Le réalisme s’est exprimé par un souci de coller au vrai, de reproduire sincèrement, exactement, les scènes de la vie courante. Appliquant une méthode dérivée de la méthode scientifique, l'artiste s'attache alors à représenter ce qu'il voit et non plus des 'hauts faits' ou des sujets mythologiques. Les paysans ou les gens du peuple deviennent des sujets de tableaux. Les 3 peintres fondamentaux du réalisme sont :
Millet et Courbet.